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¿Qué cantidad de almendras amargas hay que ingerir para morir envenenado?

Escrito por Quimitube el 7 enero


Tal vez el título de esta entrada os haya inquietado un tanto: ¿Es que se puede uno morir envenenado por la ingestión de almendras amargas? ¿Vamos a morir si ingerimos por completo una almendra amarga presente en un puñadito de almendras dulces? La respuesta a la primera pregunta es que sí, y a la segunda, que no. Pero vayamos por partes. Cuando por mala suerte encontramos una almendra amarga, procedente de la variedad de almendro silvestre llamada Prunus Amara, su sabor sumamente desagradable se debe al benzaldehído, procedente de la descomposición de una sustancia llamada amigdalina.

Estructura química del benzaldehído

Estructura química del benzaldehído

La amigdalina no está ahí por casualidad, sino para que los depredadores no ingieran las semillas y pongan en peligro la supervivencia de la especie (las almendras dulces, Prunus Dulcis, carecen de dicho mecanismo). De hecho, no sólo las almendras amargas contienen amigdalina; otras semillas, como los huesos de albaricoque, ciruela, cereza o melocotón también la contienen, pero el ser humano no las ingiere. También las almendras dulces verdes contienen una cierta cantidad de amigdalina, por lo que no se recomienda su ingestión (¡Qué pena! ¡A mí me encantan!).

Almendras verdes

Esta amigdalina contenida en las almendras amargas, cuando es ingerida, se metaboliza por la acción de ciertas enzimas  y se descompone dando lugar a glucosa, benzaldehído y ácido cianhídrico, HCN, una de las sustancias más letales conocidas y la causa de la potencial toxicidad de las almendras amargas. La amigdalina es un glucósido (molécula con una parte glucídica y una parte no glucídica) cuya estructura química vemos a continuación:

Estructura química del glucósido amigdalina contenido en las almendras amargas

Así, la descomposición (por hidrólisis) de la amigdalina en el organismo libera el ácido cianhídrico por la siguiente reacción:

Producción de cianuro, benzaldehído y glucosa por descomposición de amigdalina

Producción de cianuro, benzaldehído y glucosa por descomposición de amigdalina

De hecho, esta reacción es una forma de producir benzaldehído (componente, por ejemplo, de saborizantes con “sabor a almendras” usados en la industria alimentaria) a partir de materias primas naturales. Sin embargo, el benzaldehído así producido siempre está impurificado con cierta cantidad de ácido cianhídrico, cosa que no sucede con el benzaldehído producido a partir de tolueno, aunque se vende mucho más barato por ser “artificial”  (¿quién dijo que lo natural siempre era más sano?).

¿Y por qué es tan tóxico el ácido cianhídrico? La toxicidad del HCN se debe al anión cianuro, CN-, en el cual el carbono y el nitrógeno se hallan unidos mediante un enlace triple. Es potencialmente letal porque inhibe la cadena transportadora de electrones de las mitocondrias, ya que se une a la enzima citocromo c oxidasa y la inhibe de forma irreversible. Esto impide que el oxígeno transportado por los glóbulos rojos pueda ser utilizado por las células, que es el aceptor final de hidrógeno en la cadena de respiración mitocondrial (en la autopsia de un fallecido por intoxicación con cianuro, se halla gran cantidad de oxígeno en sus venas, y ácido láctico, procedente de la respiración anaeróbica). Los cianuros son muy activos sobre el Sistema Nervioso Central, ya que éste es el sistema más vulnerable a la falta de oxígeno. El fallecimiento ocurre en unos 30-50 minutos tras la ingestión por parada respiratoria.

Estructura de la citocromo oxidasa humana

Estructura de la citocromo oxidasa humana

Ahora bien… Como planteábamos en el título de la entrada: ¿qué cantidad de almendras amargas habrá que ingerir para que se produzca la muerte? Aunque no se conoce con exactitud la cantidad letal en seres humanos, se estima que la ingestión de 200 mg de cianuro potásico o cianuro sódico (metabolitos del HCN por ingestión de almendras amargas) ya provoca la muerte (1) si bien dependerá de la masa corporal. Si tomamos datos en ratas, los cuales son exactos, el valor de LD50 (cantidad que provoca la muerte del 50% de los individuos que la ingieren) es de 8,5 mg/kg de cianuro de hidrógeno, HCN, 6,4 mg/kg para cianuro de sodio, NaCN, y 10 mg/kg para el cianuro potásico, KCN (2).

Así, empleando un valor aproximado de 8 mg/kg de HCN y considerando un ser humano promedio de 75 kg, la dosis letal sería de 600 mg. Si ahora tenemos en cuenta que la cantidad de cianuro en las almendras amargas está entre 200 y 400 mg/kg materia seca (1100 gramos de almendras en peso húmedo, ya que tienen un 8,5% de agua), entonces:

El individuo promedio debería ingerir entre 1650 y 3300 gramos de almendras amargas para que éstas le causaran la muerte.

Parece que es una cantidad más que respetable como para morir de esta forma, pero bueno, yo no descartaría algún que otro dolorcillo de cabeza (XD), así que si tenéis la mala fortuna de tropezar con una, mejor la depositáis disimuladamente sobre vuestra servilleta, aunque sólo sea por el repugnante sabor del benzaldehído.

(1) Ansell M, Lewis F. A review of cyanide concentrations found in human organs—A survey of literature concerning metabolism, “normal,” nonfatal, and fatal body cyanide levels. J Forensic Med. 1970;17:148-55.

(2) Soto-Blanco B, Marioka PC, Górniak SL. Effects of long term low-dose cyanide administration to rats. Ecotoxicol Environ Saf. 2002;53(1):37-41.

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16 Comentarios

  1. Información Bitacoras.com…

    Valora en Bitacoras.com: Tal vez el título de esta entrada os haya inquietado un tanto: ¿Es que se puede uno morir envenenado por la ingestión de almendras amargas? ¿Vamos a morir si ingerimos por completo una almendra amarga presente en un puñadito …..

    Bitacoras.com, 1 Año Antes Responder

  2. ¡Qué interesante! Una duda para la experta en venenos… me suena de Agatha Christie que el cianuro huele a almendra amarga (o al menos así usan para detectarlo los detectives además del color azulado de la víctima). Gracias!!!

    Ununcuadio, 1 Año Antes Responder

  3. Sí, yo también lo leí cuando buscaba información, que un cadáver por intoxicación con cianuro desprende ese olor, aunque no lo indiqué. Y también leí otra cosa curiosa, y es que un porcentaje grande de la población es incapaz de detectarlo por el defecto de un gen. ¡Increíble!

    Quimitube, 1 Año Antes Responder

  4. Hola, estoy siguiendo los vídeos de química, ya que me están ayudando mucho a entender las cosas para hacer selectividad en junio, gracias!
    Casualmente eche un vistazo a toda la web y vi lo curioso que era Q- bloc.
    Veras tengo un campo lleno de almendros y los troncos de los arboles son almendros amargos porque son mas fuertes y las ramas injertos de almendros dulces!!! Alguna vez he probado almendras amargas de alguna rama que salio del tronco… y a los animales que cuido allí les daba algunas para aprovecharlas.. me reí mucho cuando vi el post… ya no las probare más…. jajajjajaa. un saludo = )

    Pedromagna, 1 Año Antes Responder

    • ¡Hola! Me alegro de que te sirvan los vídeos, y también que curiosearas un poco por el blog que es más distendido :) En cuanto a lo que cuentas de las almendras, naturalmente no te las recomiendo jajajaja. Ahora bien, de aquí a que tomes entre 1650 gramos y 3300 gramos me parece bastante improbable. Pero bueno, quizá algunos retortijones no te los quitaría nadie, así que mejor alejarse jajaja. Un saludo grande.

      QuimiTube, 1 Año Antes Responder

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    Bioquímica | Annotary, 1 Año Antes Responder

  6. la almendra del guindon hace daño

    cesar silva silva, 1 Año Antes Responder

  7. Muy intetesante, muy claro y muy bien explicado.

    Swvero, 1 Año Antes Responder

  8. Hola, me gustaría también que explicaran más la función de ciertas enzimas que posee el cuerpo para neutralizar los efectos de estos componentes tóxicos, yo durante toda una vida he comido las manzanas junto con sus semillas y generalmente como 4-5 manzanas por la mañana (calculando que cada manzana posee 6-8 semillas me como 30-40 semillas) y nunca me han caído mal ni tampoco me han producido ningún síntoma lo mismo con los melocotones como 2-3 con sus respectivos huesos y ni un malestar estomacal ni dolor de cabeza ni nada por el estilo, me como las semillas de estas frutas porque adoro el sabor a cereza que poseen aunque si son medio amargas, gracias!

    Giancarlo, 9 Mess Antes Responder

    • Hola Giancarlo, gracias por tu comentario, esto que comentas puede ser tema para una entrada posterior. Un saludo.

      QuimiTube, 9 Mess Antes Responder

  9. Es el toxico mas poderoso, antiguamente fue usado en las camaras de gas a los sentenciados a la pena de muerte.

    Jose Palacios, 7 Mess Antes Responder

  10. Pueden venir dentro de las almendras dulces que consumimos almendras verdes que si contienen cianuro?

    Judith Cid, 2 Mess Antes Responder

    • ¡Hola! En las almendras dulces normales y en las verdes no hay ningún peligro, las amargas son unas (solo hay alguna de vez en cuando) que saben verdaderamente horrible, si encuentras una lo sabrás, pero como te digo es muy poco frecuente y no constituye envenenamiento porque la cantidad es demasiado pequeña.

      QuimiTube, 2 Mess Antes Responder

  11. Es una excelente información, porque da cifras y no se limita, como en la mayoría de los sitios, a decir mucho o poco. Me dijo una persona que había estudiado farmacia, que el peligro estaba en consumir sólo 3 almendras amargas, siendo difícil de creer, ya que en algunos hospitales que tratan el cancer con laetril líquido o con laetril en pastillas, la cantidad que consideran peligrosa, se acerca bastante a lo de este artículo. Un cordial saludo.

    ignacio, 3 Semanas Antes Responder

    • Hola Ignacio, gracias por tu comentario, eso intenté al redactar la entrada, dar cálculos con cierta base aunque sean aproximados para poder hacerse una idea más aproximada a la realidad en lugar de esa inexactitud habitual de “dos o tres almendras”. Un saludo.

      QuimiTube, 3 Semanas Antes Responder


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